Archive for the ‘留學’ Category

五月
11

Jason Mars

春假前接到來自architecture group三位老師的強力動員信,信中強調星期一雖然是春假,但是有位名為Jason Mars的PhD Candidate要來應徵,希望我們能盡量出席,以顯現我們architecture group的壯盛軍容。

既然要聽演講,知己知彼總是得先做的功課。上這位Jason Mars的個人網站一逛,經歷確實很精采,兩篇ISCA papers,也同樣上了今年的Micro Toppicks、也有不少CGO 的papers,的確是個很強力的候選人。他個人網站的上的經歷更特別的是提到他很會寫計劃案,靠著自己的力量得到不少研究經費與獎學金,等於是他的指導老師不需要煩惱他的經費問題,只靠他個人的funding就能念完PhD 。CV的右上角,有一張他個人的玉照。

他是個梳著玉米粒頭的黑人。

「他能拿這麼多funding ,應該也跟他的黑人身分有關吧?」看著他洋洋灑灑的經歷,總是不免會有人這樣認為。

美國為了強調平等,對於經濟、社會地位上比較弱勢的黑人有不少獎勵的措施,所以只要願意努力念書的黑人,要拿獎學金的機會可比白人甚至西裔、亞裔都要來得有優勢。而面對就業市場時,若是公家機關,更可以因為自己的黑人或女人身分而擠下擁有同樣條件的其他競爭者。他們的優勢,來自於他們先祖們受到的歧視。只是當我們說出他因為黑人身分而獲得優待這樣的話的同時,似乎也暗貶了對方本身在學術上的深厚能力,形同了另一種形式的歧視。

對於弱勢族群而言,我一直覺得工作名額的保障、聯考的加分優待這樣的措施不管對被保障的人、沒被保障的人而言,都並不公平。對於沒被保障的人,工作機會只因為自己天生的種族、性別不正確而被擠掉,形成了另一種形式的不平等,對於促進人人平等的概念而言,並不是正向的;對於被保障的人,則不免被貼上「因為保障名額而獲得工作」的標籤。當然,工作能力本來就很強的人日後可以洗刷這種冤屈,但是若是一般水準的,恐怕這種標籤就會跟上一輩子。歧視,並沒有跟著工作的保障而消失,而是更形嚴重。

UCSD有個很有名的實驗中學,他是全美排名前十的明星高中,不同於其他榜上有名的明星高中,這所學校的外頭,永遠看不到豪華轎車,因為他只收來自弱勢族群家庭的小孩,用無異於其他明星高中的師資與資源加以教育,而他的「實驗」結果,也證明了人的成就,跟先天的種族無關,後天的教育就能弭平他們生下來就伴隨著的弱勢地位。這些孩子,不用什麼保障名額,SAT 的原始成績就說明了一切。

過於強調平等,也許對弱勢族群而言,並不是真的比較好。怎麼樣能夠消弭先天的不平等,才能消除歧視。與其給原住民加分,不如把最好的教育資源投注到山區部落,讓偏遠地區的學校能擁有跟大城市裡並駕齊驅,甚至更好的設備與師資。與其消滅明星高中,還不如落實「因材施教」的理念,讓學習上更需要照顧的學生能集中在一起,用耐心與愛心,讓各種不同天賦、志向、興趣的孩子能夠適才適性的發展。這聽起來也許過於理想化,在這樣的理念落實之前,我想給弱勢族群的保障還是必須的鼓勵,但是如果因為覺得過於理想,而忘之卻步,那麼理想永遠只是個理想。

聽完了他精彩的演說,下午安排了Jason Mars與研究生們會面。我出席了這個活動,透過與他面對面的談話,可以感覺到他對研究的熱情,可以聽到他靈魂裡對於資訊科學有的瘋狂夢想。雖然我可能沒機會成為他的學生,但是我還是深深地希望能夠有機會與他在同一個校園裡工作。

不因為他是黑人,只因為他是Jason Mars。

二月
11

萍聚

自從聖誕、新年假期回台灣一趟後,突然有好多想用文字記載下來的思緒。不過文章也不是隨興所至,三兩下就能輕易寫成,有些部分還是需要考據、需要查閱典籍的。


UCSD Geisel Library

來此念書近五年,走進校園地標Geisel Library的次數屈指可數。最早一次只是如同劉姥姥逛大觀園一般地看看世面熟悉環境,有一次是為了翻閱古董級的論文而進去,再來可能就是單純帶訪客逛校園而已。畢竟現在網路發達,幾乎所有最新的科技論文,網路的速度都遠遠快過紙本出版。

想不到,今天我竟然為了想找本說文解字跟中文大辭典而踏進這個陌生的圖書館。

找尋了樓面表,看到他們把東亞書籍放在華人、日本人都特別討厭的四樓時不禁莞爾一笑。儘管中學時曾在圖書館當過一陣子文學少年,對於圖書分類法也略有研究,來到全然陌生的國度、全然陌生的分類方法,還是讓我感到害怕。即使一旁有電腦可供查詢,但是說文解字的英文書名會是什麼?要怎麼找到這些書,依然沒個頭緒。不過架上書背那一行行親切的文字很快地打破了我的焦慮。只要看一下那一櫃某本書,我也大致能猜出這一系列都是些什麼了。


圖書館裡東亞書籍的角落

很快地找到了中文大辭典,找到了我想要查的資料。距離下一個行程還有二十來分鐘,何不順便看看這層樓還有些什麼書籍呢?跟台大的藏書相比,這裡只有一層樓、還得跟日文、簡體書籍搶空間的館藏簡直少得可憐。為了研究的需要,有極大量的工具書跟歷史文獻,而真正能體現當代風情,也是我向來最喜歡閱讀的散文集卻只有零零星星。但是能在這樣的異鄉,看到與自己同樣飄洋過海的這些書本,還是不免感動,隨手拿起了其中一本散文,到櫃檯辦理借閱,讓他陪伴著我三個月的光陰。

「不知為什麼,我總覺得這些花不該出現在這裡。它們的背景應該是來今雨軒,應該是諧趣園,應該是宮殿階臺,或亭閣柵欄。因為背景變了,花的顏色也褪了,人的感情也落了。」

也許我的確是失根的蘭花、無根的浮萍,但是我心裡更多的,卻是我與這些書,像是浮萍在水面相逢時,緊緊地聯繫著彼此。

三月
04

論文無罪、研究有理

最近陳鍾誠先生說是給李家同校長的公開信,在網路上掀起了不小的波瀾。李大校長近來不少脫線演出,但這次真的只能用「躺著也中槍」來形容。不過陳鍾誠先生的這兩篇文章實在搞錯的重點。還好MMDays跟vgod終於出來撥亂反正,為李大校長跟無辜的論文辯白。

中華文化博大精深,歷史課本更不只一次地教育我們這個古老文明有過的輝煌科技成就。然而古早中國人愛藏私,除非是國家機構的學者如張衡、沈括在宮廷鬥爭之餘,還花心思留下了記錄,不少發明、發現,不是在口耳相傳間漸漸失去蹤影,要不然就是不知流落何方的秘笈。反觀西方的科學,微積分、電磁學、相對論,那樣不是論文記載?透過這些前人留下的記錄,後進的學者,就可以踩在巨人的肩膀上繼續前進,而毋須再次從造輪子開始緩步推進。

我不喜歡寫論文,但我必須承認,論文是讓今日科學得以用數百年前人類所不能想像的速度推陳出新的元素之一。透過論文,你可以了解系統該怎麼設計實作、演算法的優缺與正確性,你可以知道你有興趣的問題前人已經努力到了什麼程度或是現有的瓶頸在哪裡。因為有文件的記載、因為有各種通訊技術的傳播,就算相隔海角天涯,只要藉由論文,你現在也可以知道學術界最新的脈動。相對的,再好的東西,若沒有論文記載,只會走上眾多古老中國發明的後塵,消失在人類的文明裡。

「舉例而言,在電腦產業當中,我們寫不出一個作業系統、做不出一顆CPU 」。很感謝陳鍾誠先生對我們architecture界的抬愛,舉了做CPU 為例子。但是其實是有論文教你做CPU 的。像98年的ICCD中,就有Alpha 21264 的完整介紹,Pentium 4 的mircoarchitecture也以論文的形式出現在Intel 發行的Journal 中。而仔細閱讀這兩顆微處理器裡面各個元件的設計,諸如最基礎的Out-of-order execution、tournament predictor、cache design到trace cacheHyperThreading等等,都是歷年ISCA、MICRO 等大型architecture conference 中的論文。近年的大型architecture confernece中,也都不乏各種將系統實作出來評估效能的大作。我所屬的UCSD Non-Volatile Systems Laboratory 也十分強調實作,然後將實作的心得、分析與結果以論文的形式公諸於世。所以論文讀得多、讀得好,絕對可以做出一顆效能強大的處理器。論文寫得好,也才能讓自己的絕學,更容易為人所理解。

做不做得出處理器其實有另外的故事,有機會再跟大家分享。(實際上我還曾經買過聯電自製的 486)

很可惜的是,像ISCA、MICRO 這些大型的architecture conference的論文,在SCI 眼中,只能獲得極低的評價。反而是時效性極低、獲得關注極少的期刊論文,較獲得SCI 的青睞。試問你若是在臺灣的年輕學者,為了早日能升上終身職,你會選擇把目標放在全球注目、接受率極低的ISCA、MICRO 這類的頂尖會議,還是務實地做些可以預期到會有良好結果,並且會被SCI 評價高的期刊雀屏中選的研究?

所以問題的核心不在於獨尊論文,而在於獨尊SCI 所看上的論文,讓不能幫助升等、校系評鑑的研究無法獲得青睞,真正重要、關係國家核心競爭力的研究乏人問津,於是論文產量雖豐,卻無足輕重。

臺灣今天幾乎所有的大學都以研究型大學自居,以獲得教育部較高的評鑑成績,獲得更多的資源,也因此產生了從北到南、從本島到金門都在寫SCI 論文的全國學術風潮。所有老師瘋狂寫論文為了升等的結果,就是忽略了好好教育能成為將來學術研究、產業界、國家社稷中流砥柱的學生們,於是研究也沒能做到頂尖,產業也大喊找不到人才。

最近實驗室學長即將畢業找教職,我也跟著認識了美國大學的教育制度。美國對於不同的大學有著不同的定位跟使命,研究型大學只是其中一種。還有教學型大學,以賦予學生良好的技能或學術基礎為使命。即使是研究型大學,也不乏專職教課的teaching faculty ,為培養良好的學術、工程、技術人才而努力。也因為
這樣精密的分工,才能「有教無類、因材施教」地培養出適合各人、各領域的各種人才。

臺灣的高等教育有著太多的問題。論文本身是無罪的。建立公平、客觀而且權威的論文、專利審查制度,不再只拘泥於SCI資料庫;打破研究型大學的迷思,建立教學型大學、恢復技職教育的人才培育,才能讓想教書的專心教書,想實作的人有深厚的根基,想做研究的人真的能做出偉大的研究。

九月
28

寫在教師節這一天

教育是一門偉大的世界。透過教育的力量,可以消弭社會階級所造成的不平等,可以改變國家產業經濟的結構,可以創造新的文化、民族。孔子並不是中國史上第一位教師,但是他卻是第一個讓教育走入販夫走卒的庶民階級的人,成為萬世師表。最近因為指導老師的經費問題,讓我提早開始面對學生,每星期還得固定講課,加入了教育事業的行列。與美國的大學生相處的過程中,揭穿了不少過去我們當學生時期從師長聽來的「善意的謊言」,知道台灣學生的長處;卻也發現一些美國學生的優點,足以作為台灣學生學習的目標。

美麗的誤會

過去每當課堂上鴉雀無聲,只聽得見老師口沫橫飛、粉筆吱吱作響時,總會有些老師感嘆地說,美國學生既主動又好問,不像亞洲學生總是被動地等著吸收知識,鮮少主動發問。由於這層美麗的誤會,我第一次的課程,並沒有準備特別多的投影片,足足留了三分之一以上的時間等著他們問問題,沒想到我們也足足大眼瞪小眼了二十分鐘。從此之後,我重新拿出了在台灣當助教、幫學生複習時幹勁,在這個異鄉實行了填鴨式的重點複習與教學,沒想到意外地效果還好過「互動式」的教學。

不過美國學生倒還真是助教的好朋友啊!不像台灣學生拼死拼活也要把作業寫出來,即使遲交還是會想跟助教凹一下。我的學生們在這方面倒是乾脆。一旦他們發現自己寫不完,絕對不會勉強自己去寫完,就算寫到一半,覺得會遲交,就提早放棄,連屍體都不會送上來。我曾經很好奇地問他們為什麼後來沒交作業的原因,有的是因為別的課程正好有專題要交,有的則是因為打工太忙碌,有的則是party搞太晚,原來學生本末倒置的現象,美國更是有過之而無不及啊!

前陣子常常看到李家同教授投書媒體,或是在演講時批評現在台灣的學生沒有國際觀、不關心時事、缺乏常識。那麼在這個引領世界科技、經濟的泱泱大國的大學生們,在這方面又是怎麼樣的呢?去年美國總統選舉吵得沸沸湯湯,連帶地加州多項公投法案也引起大家的注目。我曾經為了想要讓課堂生動點,想把時事結合教學,利用加州建高鐵的例子,說明Amdahl’s Law。於是當我問起台下學生加州公投在投些什麼的時候,這些SAT高分錄取UCSD的加州公民們,竟然沒有一個人知道一號法案講的是什麼,還得要我這個外國人說明他們國家發生的事情,可見這些孩子們還真「關心」時事啊!至於國際觀嗎?我想美國人的國際觀應該就是美國等於世界吧!

「聽說別的國家的學生都比較認真」

這是我跟實驗室同僚在學生時期都聽過老師講過的教誨。原來這句話是全世界所有老師都會跟學生講的天大謊言啊!我後來把我的觀察,跟其他一些同樣在台灣或香港、美國教過的朋友分享,發現大家對台灣學生共同的印象都是十分認真、聽話,其實這些整天被投書痛罵的台灣學生們,才是天底下最可愛的一群學生啊!

他山之石,可以攻錯

美國學生雖然不認真、不關心社會,一開始我也確實為了這些不認真的學生傷透腦筋,但是經過一陣子相處之後,我從他們身上,發掘了一個台灣學生所沒有、應該學習的特質-「獨立」。美國是個資本主義到骨子裡的國家,小孩子很早就有自力更生的觀念。於是他們花了不少時間在賺錢給自己花,因此多少有些荒廢課業。這些孩子的打過的工倒是包羅萬象,有在電影院門口賣票的、有在麥當勞負責點餐的、也有後來學了一點技術在軟體公司幫忙寫程式的。透過這些尊卑不分的工作,他們很早就知道賺錢的辛苦,很早就有職業不分貴賤的觀念,也在工作的經驗裡,摸索出自己未來人生的意向,知道自己將來想做什麼。

「你大學畢業以後要做什麼?」

在台灣,能夠不隨波逐流,跟著同學一起念研究所的,恐怕已成少數。在這裡,這些大學生,早就知道自己適不適合、需不需要念研究所,也知道自己將來安身立命的本錢是什麼。於是他們雖然放棄了一些科目的成績(例如我的這門課),但是對於自己需要、感興趣的科目,則是全力以赴。

現在台灣的教育改革,讓中等學下以下的教育,往美國的方式在走,然而,卻沒有像美國這樣,讓學生在社會的歷練中學習,而是在家庭的溫室裡成長,於是只學到美國的皮毛,卻沒學到美國的精隨,讓教育的品質逐漸下滑。台灣原本的教育體系,培養了一批又一批的人才,更造就了台灣經濟的起飛。台灣的教育有值得驕傲的地方,也有適合台灣民族性的設計。一昧地模仿歐美國家,只會讓台灣喪失屬於自己的特色。如何讓台灣的學生保持現有認真、上進的優點,卻又具有美國學生那種獨立、勇於追求人生的衝創精神,是在教師節的今天,所有教育事業的從業人員們,值得好好思考的問題。

四月
15

留學生姓名學

最近好不容易忙到一個段落了,終於有點時間上來寫點文章,跟大家分享一點我在這邊生活的心得。

名字,是一個人特有的圖騰與記號,讓我們能在眾多擁有相同性狀的個體裡,區別出彼此獨一無二的存在。從最早只是為了區別個體,發展至今,名字往往也帶有父母家人的期待,被賦予了更多的意義。在屬於自己的國度裡,只需報出自己的名號,對方便可輕易地把這個有意義的代號與你相連結,然而到了海外留學,要怎麼讓老外記住自己,卻又是一番問題。對於這個問題,小兔也整理了一些我的觀察與見解,給即將出國留學的人,一點參考與借鏡。

入境隨俗

入境要隨俗,於是不少人便取了英文名字,好方便老外記憶。不過問題來了,華人一向是名字多姓少,外國人卻剛好是姓多名字少,再加上華人熟悉、喜歡的英文名字永遠是那幾個,於是當英文名字與你的姓組合起來後,對方的生命裡一下子就多了好多Eric、Michael或是Steve。偏偏這些名字又不是你護照上的名字,你也不能把這些名字寫在考卷上,於是老師對你的好印象,都停留在那些虛假的名字上,真正看到你名字的時候,卻又想不起來這個學生有些什麼豐功偉業了。這些菜市場英文名,更常常造成社交上的困擾。像我每次聽別人聊起這邊台灣學生的種種大小八卦,總是得一而再、再而三地問對方,到底他們講的是哪一系哪一年的哪個人。另一個例子是我當初在UCLA正巧遇到以前大學時某個老師的指導老師時,便上前打招呼,並且表明我曾受過「Eric Wu」的指導,但是對方看起來可是一點印象都沒有,直到我講出了該老師的中文名字,對方才明白我講的是哪個Eric。這樣的英文名字,真的有意義嗎?

行不改名、坐不改姓

英文名字這個問題,在我出國前我也掙扎了很久,到底該叫自己Henry還是Wesley?然而當我們老師照著我名字的英文拼音順利地唸出了類似的發音之後,我就打消了這個念頭。儘管聲調不太對,但是念起來就是個獨一無二、跟別人全然不一樣,而且一聽就知道在叫我的名字。所以,若是初到美國,不妨先試著讓對方唸唸看自己的名字,要是對方能唸出來,何妨把這個意義深遠的名字,繼續帶到異國使用?

折衷

然而,並不是每個人的名字都像我的一樣,能讓舌頭構造跟我們華人不完全相同的老外唸得出口,尤其是那些有翹舌音或是捲舌音的字。因此,為了擁有名字的獨特性,很多其他有趣的折衷方案便因而產生。晚近的華人姓名,多半由姓加上另外兩個字的名字組成。如果不好唸的名字剛好是那第三個字,有些人便會選擇讓第三個字成為平常不會出現的middle name,保留第二個字當成英文名字般地使用。例如本系的金芳蓉老師,便以「Fan」為名,讓外國人發不出來的「蓉」字消失。

另一種方法,則是「入境隨俗」與「行不改名」兩種方法的結合,在自己的名字之前再加上一個英文名字。平常還是讓人叫英文名字,但是在發表paper的時候則也同時加上自己的中文拼音,至少讓對方知道,這個Eric後頭還有個不一樣的名字存在。

外國人引用paper時,多半只稱姓,但是這對姓氏少的華人而言,真是個大災難。我相信應該「Chen」被引用的次數會相當多吧?所以有的人將姓名倒置,讓姓成為名,而且念起來還正好是中文的順序,在引用文章的時候還會引用到較少重複的名字,也算是個很聰明的作法。

太久沒寫文章,拉哩拉雜地寫了一堆。不過最重要的還是想告訴大家,名字是很重要的,可千萬別輕易地拋棄了自己意義深遠的中文本名,而屈就於老外那些稀少的名字,喪失了獨一無二的自我。

十二月
31

年末的剪影

實驗室的夥伴曾經很羨慕地跟我說,華人一年三大節的時間真是好。冬春之際有春節、元宵,夏天溽暑時節有端午,秋高氣爽的時候有中秋節,每隔幾個月就可以找個好理由跟家人團圓。相較之下,美國人在十一月份的感恩節跟家人團聚後,很快聖誕節又跟家人團聚一次,緊接著新年到來後,又得等十個多月才能找個好理由暫時離開繁忙的工作,回老家一趟。

今年由於台灣、美國經濟不景氣以及前些日子高漲的油價,造成往返兩地的機票價格居高不下,所以即使思鄉情切,一想到一張機票就是一個月的所得,難免還是望而生怯,留在美國,體會一下美國人怎麼度過年末這個團圓的季節。

首先是11月第四個星期四的感恩節。感恩節算是美國特別的節日,可以追溯到當年清教徒從英國渡海來到新大陸開墾的時候,為了感謝上天的賜予與印地安人的幫助,而舉辦像豐年祭那樣的祭典。時至今日,已經成為美國家家戶戶團圓的大日子,感恩節後一天的「黑色星期五」,更是為了感謝消費者一年來的照顧,各家廠商無不使出渾身解數,推出各種驚人的特價來衝業績。

今年的感恩節,我因為課業繁忙,沒像去年一樣去San Jose找親戚,但是還是撥空買了一隻美國最知名的Butterball火雞,來體驗一下到底火雞大餐是怎麼一回事。雖然我挑了一隻最小的火雞,但是打開包裝以後才發現這十磅重的巨鳥,實在是驚人的大。依照指示,將火雞放在烤盤上,並且在表面塗滿植物油或奶油後,就開始了整整三小時的烘烤過程了。為了讓火雞不至於過焦,同時又能維持火雞表皮的香脆,必須要在烤到三分之二左右,以這隻十磅重的雞而言,就是兩個小時後左右,必須拿刷子,將火雞身上滴下來的油重新塗抹在表皮,並且把翅膀與腿等易焦的部位用鋁箔紙包裹,繼續烤完剩下三分之一以後,就完成了啦!最後再加上這個寒冷季節的該吃的火鍋與一些小菜以及學弟貢獻的自製布丁,一頓簡單、混雜了鄉愁與東西料理的感恩節晚餐就這麼完成啦!

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十磅重的巨鳥

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完成後的火雞

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全部的火雞大餐

另外一個重要的日子,就是年末的聖誕節了。聖誕節原本只是個宗教節日,不過在西方宗教跟政治結合的年代後,聖誕節隨著歐洲人遠征其他四大洲後,成了全球性的節日。即使是台灣、日本這類跟聖誕節沾不上邊的國家,也在商人的推波助瀾下,成了情侶、朋友互送禮物、卡片的大日子。聖誕節我到洛杉磯訪友,正巧參觀洛杉磯這個大城市是怎麼樣在這個特別的日子,打扮自己的。

洛杉磯是西岸相對古老、比較沒有計畫的大城市,因此東亞大都市早因為地下化電纜而消失的電線桿跟懸空的電線還是很常見。沒想到美國人雖然平常粗枝大葉,但是遇到聖誕節還是挺機靈的,竟然在電線上掛上了聖誕老人的麋鹿與雪橇,讓擋在聖誕樹前醜陋的電線,一下子美化了不少。

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Farmer’s Market裡的聖誕裝飾頗具巧思

而堪稱時尚重鎮的比佛利山,也在街頭巷尾擺起了聖誕燈飾,就連路燈也弄得像以前的吊燈一樣,非常有趣。倒是逛街的時候,意外發現這裡竟然有「香華天」,這家在台灣頗具爭議性的化妝品品牌。雖然在異國看到台灣的廠牌在這時尚之都有了立足之地令人欣慰,但是希望香華天在美國不要搞台灣玩的這套,免得壞了名聲。

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比佛利山附近的名店街也弄得很有氣氛。

儘管經濟不景氣,節還是要好好過。雖然不是真的過了美國式的感恩跟聖誕,也算是種在異鄉特殊的體驗吧?

五月
28

出國留學二三事–九個月後的心得篇

從去年八月底離鄉背井,一個人來到這遙遠的太平洋彼岸,竟也九個月了。九個月的時間裡,儘管英文沒有突飛猛進,研究也只有剛剛起步的階段,還要被一堆系上的修課規定束縛,大把年紀了還得為了得到個A而拼死拼活,但是在這些過程裡,也體會到了文化的差異、以及不少台灣教育的問題。

受到不少美國影集如90210(飛越比佛利)的影響,不少人總覺得美國人的大學生活就是由你玩四年這般地揮灑青春,以為這個目前還是世界最大經濟體的國家,只是靠著二戰後的霸權與新移民的勤奮打出的天下。然而,這個國家能擁有世界上最多的專利、諾貝爾獎得主,絕對不只是靠著霸道與新移民所能僥倖得來,而是透過紮實的高等教育,培養出世界級的人才。

台灣學生在高中以前為了聯考拼死拼活的念書,上了大學後不少人就鬆懈下來,而美國人則是極端地重視大學研究所的高等教育。美國大學研究所的課業壓力絕不是台灣學校所能比擬的。以前在台灣,可能兩星期才念一篇paper,但是在美國,上個學季裡,我一星期就得念上十篇paper,這些還全都是課程基本的要求,至於其他的作業專題什麼的,還要額外花時間處理。由於有語言的隔閡,因此上個學季我幾乎醒著的時間都拿來應付課業跟研究了,至於什麼海灘男孩、加州陽光這些,我都沾不上邊。除了課程基本的要求外,在給分上也不像台灣這麼浮濫。台灣的老師常常為了避免麻煩,全班可以通通過關,分數也給得香甜無比,在美國,大部分的老師給分都是按比例的,想要拿到A,只得比別人更努力。

美國開放多元的文化,也是造就美國高等教育成就的主因之一。在台大,你很難看到除了台灣人以外的外國學生,但是在美國,你隨時都可以看到各色各樣的人種。像是數理能力極強的印度人、勤奮用功的中國人、不服輸的韓國人…。透過各國精英在此同台競技,更刺激了學生學習的鬥志。這些日子以來,與本地學生、中國人還有其他各國學生的互動,深深發現台灣高等教育培養出來的我們,實在不是他們的對手啊!看著美國透過留學生刺激本國的學生,不禁覺得台灣應該也要朝著開放大陸學生來台就讀來刺激一下後生晚輩。

另外,比較令我震撼的一點是兩邊教育強調的重點。台灣的學生總是習慣於解題的形式,總是在老師已經架好的框架下寫出標準答案,或是看到真實的成品,才覺得自己學到了東西。然而美國更鼓勵的是學生天馬行空的想像力,期末專題可以沒有實際的東西,可以只是紙上談兵,但是一定要有創新的觀念。更令我震懾的是,每個人都像是個天生的演說家,搭配自己特有的氣質與幽默感,在期末報告的同時,把教室前的小講台弄得絢爛奪目。

在國外的這段時間裡,深深感受到台灣高等教育的不足,也希望將來歸國的那一天,能透過一點一滴的耕耘,改變目前台灣高等教育的弊病。

九月
12

美國 我又來了

搭上新航配備有10.4″螢幕經濟艙坐椅的波音777-300ER型飛機,12個小時的飛行就此展開。在此不得不說這套全新的機艙娛樂系統實在是豪華到了極點,整個介面都用了有點Aqua風格的按鈕,豐富的內容更讓我完全沒機會用到座椅上提供的電源插孔。當然,這樣的設計也不是沒有缺點,就是搖桿上的按鍵有點多,除非像我們這種有冒險犯難精神的,大部分人連電影都不知道該怎麼看。

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經濟艙就能配置如此大的螢幕,新航的服務果然不同凡響

很少有一個地方像美國這樣可以一點改變都沒有。2004年造訪美國的印象依然清晰,就連踏上洛杉磯國際機場那種陳舊沒效率的感覺也依然不變。出了機場,LAX三個字還是屹立不搖,這也是整個機場區唯一有現代感的東西吧?那些飯店的位置,速食店的位置,就連賣成人影帶的店的位置也都一點沒變。那種無車等於殘廢、極端不發達的大眾運輸、凡事都得打電話或是親自辦理的美國印象,也沒有改變。老實說,若不是為了追求一個夢想,我恐怕還真不願意來美國哪!

在友人家中休息了一夜,隨即踏上了前往UC San Diego的旅程。這段旅程搭乘的是AmTrak鐵路,從LA到Solana Beach的這一段。不同於台灣或日本鐵道兩旁的城市景觀或田園風光,這段鐵道的兩側盡是一片片的沙地,唯一的點綴就是沙地上那種叫不出名字,一團團圓圓的草。過了Irvine以後,鐵道漸漸往海濱靠近,蔚藍壯闊的海洋並沒有阻斷我對故鄉以及那裡的人的思念,淚水還是不經意地流了下來。

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光禿禿的山,不知名的雜草,構成了典型南加州的景觀

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透過火車窗戶拍下的太平洋。這片海洋的另一邊,就有我所思念的人

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Solana Beach Station, 以車站的角度而言,還蠻可愛的。

到了車站,兩位朋友來接我到了住處以及學校去辦理一些事情。美國的辦事員還真是相當大牌,早上八點上班,十一點半吃午餐,下午一點半接著上班,然後三點半就走人,一天實際辦事的時間只有五個小時,於是很多事情就必須拖著很多天才能做完,效率似乎並不存在於美國人的心中,加上語言還不是那麼樣的流利,很多時候也只能默默地等待著。就因為這種種因素,過了好幾天,才真正開始比較適應美國的生活。

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CSE Building

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即將陪伴著我好一陣子的新家

七月
18

出國留學二三事–資料篇

在完成了出國留學前最重要的準備–累積實力後,另一個重要的課題便是如何透過簡單扼要、鏗鏘有力的申請資料,讓審核申請文件的人員能夠在最短時間內瞭解你的優點以及過去的豐功偉業,同時切記避免長篇大論,那只會有壞處,不會給你任何的幫助。從開始研擬準備資料內容到真正完成整份申請資料,最好預留多一點時間。尤其如果是台灣的男生要當兵的,最好給自己半年的時間來準備。以下就跟大家分享一些小兔準備文件的經驗,希望能給有志出國唸書,尤其是理工方面的學生一些參考:

選校與Statement of Purpose(SOP)

Statement of Purpose(SOP)是一份用來陳述「自己」為什麼要申請這個學校、這個研究所的「簡短」文章,更是各個學校衡量這個學生是否有符合該校研究生能力的重要依據,內容隨各個學校的要求多會略有差異,但是主要內容還是應該囊括個人研究學術方面的興趣研究學術方面的經驗以及申請這個學程的研究目標,多數學校都會限制字數在1000字或兩頁以內,如何在短短的兩頁中間呈現自己的主要研究興趣以及豐富經歷跟未來目標,實在是需要好好構思,小兔建議最好留給自己半年的時間來準備。在準備SOP的過程中,前半段是屬於收集情報的階段。在這個階段當中,最好想清楚自己的興趣在哪裡,同時上各大學校的系所網站瞭解各個學校的特色跟重點在哪裡,最好瞭解一下有什麼老師在做跟自己相關領域的研究,同時還要注意一下該老師是不是有最近一兩年發表的論文,如果有的話,一定要拿來讀一讀,瞭解對方的研究主題在哪裡,是不是自己有興趣的,也同時能瞭解這個領域目前的潮流與趨勢。若是這個老師沒有特別原因卻沒有最近發表的論文,那麼最好就不要花太多時間在研究這個老師的研究了,因為對方很可能沒有繼續在作這方面研究或是沒有經費,即使你申請了想成為他的門生,他也沒辦法收你。有讀過paper的人都知道,讀paper實在很花時間,而這麼多學校,又這麼多paper要先讀過,你就可以猜想到這是怎麼樣耗時的一件工作,這也是為什麼我建議要花上至少三個月來作這件事情的原因。在收集情報的同時,也不要忘記把自己讀過的文章、從事該研究的老師以及所屬的學校紀錄下來,更好的情況,你還可以依照自己感興趣的程度和對該類題目進入障礙等等的數據稍微寫下來,這些都會是很好的參考資料。

在完成了收集情報的過程後,至少會瞭解到了專長領域目前的潮流,同時多少也會知道哪些學校比較適合自己。接下來,就是參考一下系上學長姐前兩年申請的結果,分析一下自己的能力大概能申請到什麼學校,從有興趣的學校中加以篩選,建議是留下十所左右。不過能申請到什麼學校的變因很多,因為你並不是只跟台灣人競爭,還有來自中國、韓國以及世界其他地方的優秀學生一起競逐,所以十所學校中,大概留個一兩所比自己能力稍高一點的學校與學程以及三四所「非常」有把握的學校與學程,剩下的則是「志在必得」的學校與學程,會是比較保險的作法。

接下來,才真正開始撰寫SOP。先前有跟大家提過,SOP各個學校的要求皆有不同,因此針對每個申請的學校,都需要特別撰寫一篇SOP。但是先前也說過,每個學校還是有基本的要求,因此要是想省時間,最好的作法就是先把基本的要素寫進一篇文章裡頭,然後再根據各個學校的附加要求撰寫段落後插入主體的文章中間。研究學術方面的興趣、研究學術方面的經驗以及申請這個學程的研究目標是SOP中最重要的內容。申請這個學程的目的是需要針對各個學校撰寫的,要是你能寫出跟該校重點發展的項目或是有在招募研究生的實驗室相符的研究目標,應該會相當程度的增加自己的能見度以及率取的機率。針對這個項目撰寫的文字裡頭,應該具體提出自己對該學校的研究當中感興趣的項目,以及自己能在研究所生涯給予學校在學術方面的貢獻或是希望習得的能力,同時,也可以花個一兩句提一下畢業後的職業進路。而先前所準備的資料,便能夠在此時派上用場了。興趣經歷算是比較泛用形的文章段落,在撰寫自己的興趣時,但是由於字數上的限制以及語文運用上的能力,最好不要像申請國內大學這樣,寫了一堆心情故事,這只會模糊焦點,製造反效果。在寫經歷的時候,只把跟想申請的學程與想做的研究相關的經歷寫進去,並且稍微提一下這些經歷「具體」的成果與貢獻,或是在這當中培養出了什麼樣的研究能力,也可以提一下。至於其他什麼社團活動的表現,或是跟研究或是作研究的潛力或能力不相關的東西,最好也不要寫進去。

在寫完這樣的文章初稿後,接著就是修訂的工作了。修訂的過程往往才是最艱辛的。省錢的辦法是找熟悉、所學接近又有成功申請經驗的學長姊或是熱心的教授幫忙審閱,透過過來人的經驗,以及在美國生活一陣子的語文能力給予意見,在內容結構以及用字淺詞上加以修正。要是舉目無親的人,那也可以給像是EssayEdge這類專門幫人改文章的網站改改,不過這就得花錢了,改一篇文章印象中大概要一百美元吧。SOP文章裡的英文要不要太好?個人的建議是文法不要有錯,字不要拼錯,至於修辭構句的功力,最好不要跟你的TOEFL成績有太大的落差,否則很容易被當成是找打手代寫的。美國人很重視誠實這個品德,英文不好就不好,語文本來就是溝通的工具,除非你是申請文科系的,那麼只要具備基本溝通的能力,英文好不好就不會是個重點了。而TOEFL其實還算相當準確的衡量你的溝通能力,因此,最好不要有太過於TOEFL成績的SOP文章。

Resume/CV(履歷)

前面小兔有提過,SOP裡頭只留下跟研究相關的經歷,那麼實在忍不住想提出自己的其他豐功偉業該怎麼辦呢?Resume/CV就是給你作這件事情的。網路上搜尋Resume跟CV,就會出現不少相關的教學文章跟格式,從中間挑選一個你覺得簡單明瞭,乾淨俐落的格式加以修改,同時適當地填入你的學術研究成果、得獎紀錄、成績表現、工作經驗及其他經歷就算大功告成。當然,Resume/CV也是短短的就好,最好不要超過三頁,同時切記,你覺得最重要的部份盡量往前擺。

Reference Letter(推薦信)

幾乎所有的學校,都會要求博士生提出三封、碩士生至少兩封由熟識的大學教授的或是過去雇主所撰寫的推薦信。推薦信的重要性,有時候會主宰你申請結果的好壞,畢竟光從SOP無法瞭解你到底是不是真有你所宣稱的熱情與技能,唯有第三者提出的推薦信,才能確認這一點。推薦信是一份沒辦法急就章的東西,因為跟一個老師從陌生到熟識的過程,我想絕對不是短短幾星期就可以達成的。除了論文指導教授外,最好再想辦法熟識一些相關領域或是有點名望的教授。至於怎麼熟識?我想認真的修課會是個很好的辦法,因為老師通常只會對常常出現、常常互動並且成績良好的學生留下深刻的印象,若是你三天兩頭蹺課,老師就算幫你寫推薦信,恐怕也無法寫出什麼令人印象深刻的內容。那種範本式的內容例如:這個學生很勤勉、認真很有天份之類的,若沒有你跟他之間相處的事件加以佐證,只會讓人覺得敷衍,看了上百篇這種推薦信,應該也會倒胃口的把你reject吧?寫推薦信也是很麻煩的一件事情,尤其幫你寫推薦信的人,多半也是日理萬機,因此必須事先調查好推薦信是要線上填寫還是利用一般信件書寫,並且幫老師把該做的前置作業例如線上填寫網址、信封以及信封的收件學校單位都處理好,最好再附上自己的CV跟成績單給老師參考,並且預留足夠的時間(例如deadline前60天),這不但是必須,同時也是有禮貌的行為,強烈建議你最好這樣作。

其他資料

除了以上基本的資料外,不同的校系也會有其他不同的要求,像是申請設計方面類科的,多半會要求附上作品集,而小兔則是在某些學校部份有加送以前的一些國際性的paper。這些資料的準備,我想成功者的範例固然是個好的參考,但是也記得要有自己的風格,才能取信於審核資料的老師。

準備資料的過程既長又痛苦,於是不少人求助於留學代辦。小兔的感覺是,留學代辦很難幫你申請上頂尖的好學校,加分效果非常有限,而千篇一律的資料形式,更會造成反效果,會讓學校認為這個學生連自己準備資料表現自己的能力都沒有,怎麼會錄取呢?留學代辦可以是輔助你送快遞,避免錯過送件期限,協助你瞭解自己的專長興趣的諮詢對象,但是千萬不要讓他們插手幫你撰寫資料。

六月
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出國留學二三事–準備篇

小兔即將在今年八月底,前往UCSD(University of California, San Diego)就讀Computer Science Ph. D. program(電腦科學博士班),朝著學術殿堂的深處邁進。有鑑於台灣近年來出國人數減少,而且這裡應該不少讀者還是學生,在此跟大家分享一些自己的心得,也希望打破大家一些固有的迷思。

我該不該出國留學?

出國留學,是條孤獨而漫長的道路,在異鄉奮鬥,同時還要背負經濟的壓力,若沒有想清楚,恐怕會像鬥敗犬那樣歸鄉。出國最主要的目的有兩個:為了在更好的環境下學習研究並且習得國內所沒有的知識;體會並瞭解先進國家不同的制度與文化,作為未來工作的參考。台灣雖然每年喊著要讓頂尖學府排進全球百大,然而卻始終沒有達到目標,最主要的問題在於大學教育政策的錯誤。為了騙取選票,讓人人有大學念,政府把原本應該全力發展公立學校的教育經費拿去補助私校,使得私校越來越沒有競爭力,公立學校也整天喊窮,形成三個和尚沒水喝的狀況,在台灣念研究所,更是深深地感受到經費與人力不足帶來的壓力。加上畸形的教授評鑑與升等制度,使得有衝勁的年輕教授只能作些小題目,更難成世界級研究的大器。因此,如果是希望將來從事教學研究工作的學生,那麼我強烈的建議你應該考慮出國一途。至於對教學研究一點熱誠也沒有,或是根本只想拿國外文憑回來騙騙人的,那我建議你還是別出國,一來丟台灣人的臉,二來國外研究所繁重的課業也會讓你喘不過氣。

出國留學是有錢人的專利?

我認識不少很優秀,也很有心繼續深造的同學,然而因為經濟的壓力,總對於出國留學這條路望而卻步。出國留學,真的是有錢人的專利嗎?事實上,美國的一流大學,為了維持良好的競爭力,多半會採用兩種策略,一種是透過如EMBA之類的碩士班學程,收取高額的學費,充實學校的財力;相對的,學校也都會以優渥的獎學金吸引世界各國想要從事研究的留學生,保持學校良好的學術聲譽。以小兔這次拿到的入學許可為例,當中除了學費與保險費由學校負擔外,學校還提供一年美金18000元的生活費讓小兔在當地生活用。因此,如果是經濟比較拮据,同時又有心攻讀博士班等研究類學程的朋友,建議不妨試著申請一下,也給自己一個機會。

小兔出身於貧寒的單親家庭,小時候物質的匱乏讓小兔只能專心唸書,也寄望透過教育的手段改變自己未來的社會地位。直到上了大學開始打打零工後,經濟狀況才比較有所改善。這次也是因為拿到了這樣的獎學金,才能一圓出國夢。除了學校本身提供的獎學金外,中華民國政府也提供了不少公費獎學金,儘管金額上沒有學校提供的這麼優渥,卻也是相當大的一筆數字,對於想出國的人而言,也是個不錯的支援。

留學前的準備

談到出國留學前的準備,很多人直覺地想到TOEFL跟GRE/GMAT之類的留學考試,這也是今天所要打破的第二個迷思。出國留學的準備,應該從大學入學的同時就要開始了。TOEFL/GRE這類的考試,其實只是國外學校選擇學生的門檻,而不是決定學生錄取與否的關鍵,對於工程類科系更是如此,畢竟這種純考英文或是類似機智問答的考試,根本無法看出一個學生是不是具有「作研究的潛力」。而最能直接反應一個學生是不是有作研究的潛力的,就是在校成績過去的作品了,就像美國大聯盟球隊選擇球員一樣,也是要根據球員本身的身體素質或是在各種比賽中的成績來決定這個球員是不是夠資格,或是有潛力成為大聯盟球員。因此,若是大學真的「由你玩四年」,那麼畢業後恐怕只能以成為名校的金牛的方式入學,而無法拿到獎學金了。以我為例,雖然我的GRE成績奇爛無比,但是最後還是靠著大學前十名,研究所第二名的成績以及總共七篇國際會議與期刊的論文爭取到了學校的青睞。

什麼時候該出國?該選擇什麼樣的學程?

什麼時候該出國?這其實是個很有趣的問題。小兔的建議是,如果本身條件夠了,而且也確定自己的志向就是想出國唸書的時候,就是最適合的時機。如果大學時期的在校成績優異,同時也確認了自己想要出國唸書,那麼就及早出國。國外的學程與國內不同,大學畢業生,同時希望未來從事教學研究的,就可以選擇攻讀博士班,而國外學校也會很大方的提供獎學金。大學畢業生,也可以選擇就讀國外的碩士班,不過國外的碩士班多半是設計給畢業後想直接就業的學生,多半只要修完課就可以拿到學位,國外也多半認為這些學生將來能出去賺大錢,所以不太給獎學金的。

小兔自己是有點後悔留在台灣念碩士班,因為據說不少學校不喜歡收已經有碩士學位的學生,也不知道是不是因此而收了不少學校的拒絕信。碩士班畢業後出國,比學士畢業出國還要更難。就像已經打了職棒的球員要到大聯盟一樣,除了潛力之外,已有的實蹟更加的重要,因為對國外學校而言,收這樣的學生是要拿來當作即戰力的,所以小兔念碩士的時候才努力的作研究寫論文,這些論文,也成為後來我獲得admission的主因。